Un essai clinique est une recherche biomédicale pratiquée sur l'Homme en vue du développement des connaissances biologiques ou médicales. En d’autres termes, une étude permet d'observer ou de traiter des patients en vue de découvrir ou de développer de nouveaux traitements. Les avancées médicales se sont presque toutes faites grâce aux volontaires qui se sont prêtés à des essais cliniques. Sans eux, la communauté médicale n'aurait pas pu aider des milliers, voire des millions de patients. 

Ces essais cliniques sont la base de la recherche médicale. Ils sont rigoureusement planifiés. Ils permettent aux scientifiques de répondre à des questions telles que : « Est-ce que le produit A est plus efficace que le produit B ? », « Est-ce que les patients se rétablissent plus vite s'ils prennent ce nouveau produit avant ou après une intervention chirurgicale cardiaque ? ». Les scientifiques peuvent précisément évaluer les produits en étudiant leurs effets sur des personnes en bonne santé et sur des personnes souffrant de la maladie pour laquelle le produit a été conçu.

Chaque nouveau produit est soumis à des tests précliniques en laboratoire sur des cellules et des animaux. Ce n’est que si le produit se montre potentiellement efficace qu’il est ensuite soumis à des essais cliniques, c’est-à-dire étudié chez l'homme.

Chaque essai suit un plan de recherche strict qu’on apelle un protocole établi par les chercheurs avant le début de l'essai. 

Le protocole décrit en détail :

  • Le contexte ; c’est à dire les informations que les scientifiques connaissent déjà sur la maladie et le produit étudié
  • Le rationnel ; les raisons pour lesquelles cet essai en particulier est mené. Les questions que se posent les chercheurs sont aussi décrites dans cette partie
  • Les objectifs ; ce sont les questions précises auxquelles les chercheurs veulent apporter une réponse en conduisant cet essai. Chaque éssai répond à un nombre limité de questions.
  • La méthodologie et les méthodes, c’est à dire les règles scientifiques que devront suivre les chercheurs pour tester leurs hypothèses.
  • L'organisation générale de l'essai, par exemple, combien de fois les patients devront être vus par le médecin ou encore les diverses actions que l'équipe médicale en charge de l’essai devra réaliser.
Cette rigueur garantit que les résultats obtenus seront précis, bien documentés et dignes de confiance.
Les essais cliniques sont menés pour améliorer la vie des patients ou mieux encore pour les guérir. Chaque progrès des connaissances médicales permet d’améliorer l’efficacité des traitements et permet de mieux soulager les malades. 

Le promoteur est le responsable à l'origine d'un essai clinique . Il peut s'agir d'une entreprise, d'une université ou d'une institution médicale, d'un groupe privé ou public ou même d'une personne physique. Le promoteur n’est pas en contact avec les patients. Les chercheurs qui rédigent le protocole et analysent les données de l’essai sont des collaborateurs du promoteur, ou bien des personnes ou des organismes qui ont été mandatés par le promoteur.

Le médecin qui réalise lui-même la recherche et qui interagit avec les patients est appelé l'investigateur ou parfois l’investigateur principal
Ces médecins, hautement qualifiés, suivent aussi leurs propres patients en dehors du cadre de l'essai. Certains médecins dédient leur carrière exclusivement aux essais cliniques. Ils ont la même formation et les mêmes qualifications que les autres médecins.

Tous les investigateurs ont suivi une formation sur la réalisation des essais cliniques et des recherches ainsi que sur l'attention particulière et les explications à apporter aux patients qui participent aux essais.

Les autorités publiques règlementent et contrôlent de façon très stricte les conditions dans lesquelles sont conduites les études ainsi que les différents acteurs impliqués.

Les règlements appliqués sont internationaux (Bonnes Pratiques Cliniques).

Les essais cliniques sont également soumis à des règlementations spécifiques propres à chaque pays  : la Directive Européenne pour les pays européens et la règlementation de la Food and Drug Administration aux États-Unis.

Ceci contribue à garantir l’éthique des études, la sécurité et le bien être des patients.

Quelles sont les réglementations applicables ?

Les réglementations appliquées dans les différents pays sont généralement très similaires, car elles sont fondées sur la norme internationale appelée Bonnes Pratiques Cliniques et sont développées par la Conférence internationale d'harmonisation (ICH).

En Europe, les essais cliniques sont règlementés par l’Agence Européenne du Médicament. Plus spécifiquement en France, les essais sont aussi règlementés par L’ANSM et la loi sur les Recherches Impliquant la Personne Humaine ainsi que par la CNIL.

Le consentement éclairé garantit la qualité de l’information transmise aux patients

Le consentement éclairé est l’élément capital de la participation d’un patient à une étude. Il fixe les bases d’une relation de confiance entre le patient et le médecin. Toute personne qui décide de participer à un essai clinique doit donner son consentement avant le début de l'essai. Chaque participant peut ainsi connaître tous les détails de l’étude. Le consentement éclairé et la notice d’information jointe sont les documents qui garantissent que les patients sont bien informés et comprennent bien les modalités et les objectifs de l'essai. Ces documents précisent aussi que les patients sont tenus informés de l'avancement de l'essai.

Les procédures spécifiques à chaque essai clinique sont contenues dans le protocole. Le protocole décrit en détail de quelle manière l'essai doit être conduit, et notamment les critères à remplir pour y participer.

La participation dépend du type de recherche et de l’état de santé des patients. Par exemple, un produit pour le cœur peut affecter différemment une personne atteinte de diabète et une personne qui ne souffre pas de diabète. Ainsi, les personnes diabétiques sont quelquefois interdites de participer à des études qui pourraient être préjudiciables pour leur santé.

Un essai est généralement conduit chez une population de patients atteints de la maladie à traiter. Il est possible parfois que seuls les patients souffrant de la maladie à un stade bien spécifique soient retenus. Enfin, il arrive que des personnes en bonne santé soient requises pour certains essais.

Les critères qui permettent d'être volontaire pour un essai sont appelés les critères de sélection avec des critères d’inclusion (critères auxquels le volontaire doit répondre) et des critères d’exclusion (critères auxquels le volontaire ne doit pas répondre).

Déterminez si participer à un essai clinique est une bonne chose pour vous.

Que vous souhaitiez participer à un essai clinique, que l'un de vos proches l’envisage, ou que vous soyez juste curieux, nous vous invitons à prendre connaissance ici d’ informations essentielles pour bien comprendre les différentes phases des essais et leurs objectifs. Nous avons également essayé d’anticiper les questions que vous pourriez vous poser. Enfin, nous avons ajouté des réponses aux questions que nous avons souvent entendues de la part de patients participant à des essais.> En savoir plus

Comment lire les informations d'un essai clinique ?

Une étude est dite randomisée lorsque la population des patients participant est répartie de façon aléatoire (c’est-à-dire au hasard) en groupes comparables, appelés « bras » . 

Par exemple, en répartissant les patients, chaque bras peut avoir :

  • Des personnes du même âge.
  • Une répartition similaire d'hommes et de femmes.
  • Le même degré de sévérité de maladie.

Dans les études randomisées, le produit prescrit à chaque patient est déterminé par un système de tirage au sort : le patient reçoit le produit A ou le produit B.

Dans une étude en aveugle, les patients ne savent pas quel produit ils reçoivent.
Lorsque le patient et le médecin ne connaissent pas le produit prescrit, on parle d’étude en double aveugle.
Cela permet aux chercheurs de comparer les effets des produits de la façon la plus impartiale possible.

Dans les études comparatives avec placebo, un groupe de patients au moins reçoit le produit à tester tandis qu’un autre groupe reçoit un placebo (également appelé produit inactif)

Lorsqu’il n’existe pas de traitement efficace dans la maladie que le promoteur souhaite soigner, les autorités de santé (ou autorités publiques) demandent aux promoteurs de conduire des études randomisées, en aveugle et comparatives, par rapport à un placebo avant que le produit puisse être officiellement autorisé en tant que traitement par les autorités. Pour être autorisé, ce traitement doit faire l’objet d’une demande d’Autorisation de Mise sur le Marché ou AMM.

Quelles sont les phases d'un essai clinique ?

Une fois que les analyses précliniques ont montré qu'un produit pouvait être efficace et semblait sûr, il est testé sur un très petit groupe de volontaires en bonne santé. Il existe des exceptions. Ainsi, si ces essais concernent le traitement du cancer ou des maladies rares, des essais de phase 1 peuvent être conduits chez des patients très malades pour lesquels il n’y a pas d’autre possibilités de traitement.

Les principales questions que les chercheurs se posent sont :

  • Comment le produit est-il supporté par les patients ?
  • Quelle est la dose la plus sûre ?
  • Quelle est la meilleure façon de donner ce produit (par ex. : par injection, sous forme de comprimé, etc.) ?
  • Quelle est la pharmacocinétique du produit ?
  • Comment est-il absorbé ?
  • Comment est-il distribué dans le corps (par exemple, le comprimé atteint-il tous les organes ou reste-t-il dans l'estomac ? C’est important pour traiter une maladie du foie par exemple, que le médicament parvienne au foie avec les bonnes concentrations.)
  • Comment est-il transformé par le corps, puis éliminé ?

À l’issue de la phase 1, si le médicament semble sûr pour les personnes en bonne santé, la phase 2 peut débuter. Le produit est alors testé sur un petit groupe de personnes atteintes de la maladie ciblée. 

C'est, en règle générale, la première fois que le médicament est testé sur des personnes atteintes de la maladie ciblée. Les chercheurs tentent d’évaluer l'efficacité et la sécurité d'un produit sur une période de temps relativement courte, avec généralement entre 100 et 300 patients testés, souvent au cours d’études randomisées, en aveugle, comparant plusieurs dosages du produit avec un placebo ou un traitement déjà disponible pour traiter la maladie.

Les principales questions que les chercheurs se posent sont :

  • Comment le produit est-il supporté, toléré par les patients ?
  • Quel est le dosage le plus efficace avec le moins d'effets secondaires ?
  • Combien de temps le produit est-il efficace sur la maladie ciblée ?

Une fois que la phase 2 a testé l'efficacité, la sécurité et le dosage optimal avec des résultats positifs, le produit peut passer à la phase 3 et être testé sur plus de patients sur une période de temps plus longue.

L'essai est à présent étendu pour inclure beaucoup plus de patients atteints de la maladie ciblée sur une plus longue période de temps. Cette phase implique généralement entre 300 et 3 000 patients, avec des tests conçus pour identifier les effets à long terme du produit. Généralement, un produit nécessite plusieurs essais de phase 3. Les questions auxquelles répond chaque essai ne sont pas les mêmes.

Le produit est comparé ou associé à différents médicaments actuellement disponibles, dans des études randomisées, en aveugle, ou encore des études comparatives avec placebo.

Les principales questions que les chercheurs se posent sont :

  • Dans quelle mesure le produit est-il sûr et efficace sur le long terme ?
  • Comment le produit agit-il par rapport aux médicaments actuels pour la même maladie ?
  • Comment ce produit agit-il par rapport à un placebo ?

Une fois la (ou les) phase(s) 3 terminée(s) avec succès, le produit peut être soumis à l'approbation des autorités règlementaires (par exemple l’EMA en en Europe ou la FDA aux Etats Unis). Une fois approuvé, le nouveau médicament peut être prescrit par les professionnels de santé.

Également appelés essais de pharmacovigilance, les essais de phase 4 rassemblent les résultats d’essais qui sont conduits une fois que le médicament a été autorisé et distribué au grand public. Ces données viennent compléter les informations déjà obtenues lors des essais cliniques de phases 1 à 3.

Parfois, des organismes de réglementation (FDA ou EMA) autorisent la commercialisation d'un médicament uniquement si les effets du médicament font l'objet d'un contrôle suivi en phase 4 dans des groupes de patients légèrement différents de ceux de la phase 3 ou pour une période de temps plus longue. La plupart du temps, ce sont des études observationnelles qui collectent des données en conditions réelles de patients prenant ce médicament tel qu'il leur a été prescrit par leur médecin.

Les principales questions que les chercheurs se posent sont :

  • Quelles sont les données à long terme sur le nouveau médicament pour une utilisation optimale, efficace et sécurisée ?
  • En quoi ce médicament diffère-t-il d'autres médicaments déjà sur le marché ?
  • De quelle manière le médicament affecte-t-il la qualité de vie des patients ?

Soumettre le médicament à toutes les phases de la recherche peut prendre des années, et cela ne serait pas possible sans la collaboration des patients, des médecins et du personnel medical encadrant l’essai. 
Chaque médicament disponible sur le marché a suivi ce long et rigoureux parcours et a été minutieusement contrôlé à travers les nombreux niveaux de réglementation.

Méthodes d'essais détaillées

De nombreux patients manifestent un grand intérêt pour les différents types d'essais cliniques, les différentes méthodologies et pourquoi chacune est utilisée. Dans cette partie, nous approfondissons le sujet, avec des descriptions plus précises des méthodes utilisées : comparative avec placebo, randomisée ou en aveugle, et les différences qu'elles présentent. 

Qu'est-ce qu'un placebo ?

Un placebo est un produit qui ne contient aucun principe actif. Il a le même aspect et le même goût que le produit étudié, contient les mêmes ingrédients en dehors du principe actif et se présente sous la même forme (par ex. : comprimé, injection, etc.). Il sera administré exactement de la même façon que le produit contenant le principe actif.

Dans quel cas un placebo est-il utilisé ou non ?

Un placebo est utilisé lors d'essais cliniques pour démontrer l’éventuelle efficacité d’un nouveau produit . S'il est efficace, ce produit doit montrer de meilleurs résultats que le placebo.

Comparer un nouveau produit à un placebo peut être la méthode la plus rapide et la plus fiable pour démontrer l'efficacité thérapeutique de ce nouveau produit. Cependant, affecter un patient à un groupe placebo peut poser un problème éthique si cela l’empêche de recevoir le meilleur traitement disponible. Les placebos ne sont jamais utilisés dans le cas où un patient serait mis en danger s'il ne recevait pas un produit efficace.

Qu’est ce que « l’effet placebo » ?

Il s'agit de la situation dans laquelle les symptômes d'un patient s'améliorent après la prise d'un placebo. Il semblerait que cela soit dû au fait que le patient croie (ait un grand espoir) en l’efficacité du produit ; ceci peut être renforcé aussi par la conviction du médecin.

Cela est parfaitement normal et ne signifie pas que les symptômes du patient ne sont pas réels. Les scientifiques pensent que le cerveau peut produire des substances capables de procurer une sensation de soulagement au patient et de réduire les symptômes.

Serai-je informé si un placebo est utilisé pendant l'essai ?

Oui. Avant de participer à l'essai clinique, le patient est informé qu’il peut recevoir soit le placebo soit le produit étudié. Cette attribution se fait au hasard. Ne pas informer une patient qu’il peut recevoir un placebo n'est pas éthique.

Qu'est-ce qu'une étude comparative avec traitement de référence ?

Les études comparatives avec traitement de référence comparent un nouveau produit avec un médicament déjà disponible, ou comparent des médicaments approuvés les uns par rapport aux autres. Les études comparatives sont toujours utilisées dans le cas où l'utilisation d'un placebo serait dangereuse ou contraire à l'éthique.

Est-il préférable d'être dans le groupe recevant le médicament étudié ?

Pas forcément. Avant que l'essai clinique ne soit terminé et que les conclusions de celui-ci ne soient connues, il n'est pas possible de savoir si le produit étudié est plus efficace ou non que le traitement de référence ou le placebo. Quel que soit le groupe d'essai dans lequel le patient se trouve, le processus strict mis en place garantit que chacun bénéficie de la même qualité de soins médicaux.

Qu'est-ce que la randomisation dans les essais ?

La randomisation est une procédure qui a pour but d’attribuer au hasard l’un des produits de l’étude à chaque participant. 

Pourquoi randomiser les patients ?

Il est important de randomiser les patients entre les différents groupes de traitements comparés car cette atribution au hasard garantit que toute différence de résultat entre les groupes de patients est due aux différents traitements reçus par chaque groupe et non à un autre facteur. 

Que signifie en insu ou en aveugle?

Dans une étude en insu ou en aveugle, les traitements attribués aux différents patients sont tenus secrets. On distigue différentes catégories d'études en aveugle : étude en simple aveugle, en double aveugle, en triple aveugle ou sans insu (appelée essai ouvert). Des détails sur ces catégories sont indiqués plus bas.

Pourquoi réaliser les études en aveugle ?

Le but des études en aveugle est d'éviter les biais : si les médecins investigateurs savent quels patients ont reçu le produit actif et lesquels ont reçu le placebo, ils peuvent être tentés de donner le produit actif à un patient qui pourrait plus facilement en profiter (probablement dans l'intention d'aider). 

En ne sachant pas quels participants ont reçu le produit actif, les médecins et chercheurs de l'essai peuvent observer les patients de manière objective pendant le déroulement de l'essai.
En ne tenant pas compte du produit reçu par chaque patient, le niveau d'attention médicale et de soin est le même pour tous les patients.

De la même manière, un patient qui ne sait pas quel traitement il a reçu ne se fait aucune idée qui pourrait fausser les résultats de l'essai.

Quels types d'études en aveugle (ou en insu) peuvent être réalisées ?

Étude en simple aveugle (ou simple insu) : Les médecins investigateurs savent quel traitement a été administré à chaque patient, mais le patient ne le sait pas.

Étude en double aveugle (ou double insu) : Deux des parties impliquées dans l'essai ne savent pas quels traitements ont été attribués aux différents patients. Il s'agit généralement des investigateurs et des patients.

Étude en triple aveugle (ou triple insu) : Trois des parties impliquées ne savent pas quels traitements ont été attribués aux différents patients. Il s'agit souvent des investigateurs menant l'étude, des patients et des chercheurs analysant les résultats obtenus.

Essai en ouvert : Essai pour lequel aucune méthode d’aveugle n'est utilisée. Toutes les parties impliquées savent quels traitements ont été attribués aux différents patients. 

La prochaine étape – Participer à un essai clinique

Comme nous l'avons mentionné de nombreuses fois sur ce site Internet, la décision de participer à un essai clinique nécessite de s’informer et dépend strictement de votre volonté. Une fois que vous êtes décidé à participer à un essai, il existe de nombreuses façons de vous informer sur les essais qui vous correspondent.

Vous pouvez rechercher des essais sur différentes sources fiables, notamment ClinicalTrials.gov, un site Internet conçu par le National Institutes of Health (institution gouvernementale des États-Unis) qui offre des informations à jour et impartiales sur les essais cliniques pour un large éventail de maladies. Ces sites sont en anglais.

Les bases de données et les sites Internet sont également de bonnes ressources pour consulter les listes des essais cliniques. Rendez-vous sur la page Trouver des essais cliniques pour prendre connaissance de certains des essais menés par AbbVie. Ces informations sont disponibles en français.

Votre médecin est aussi votre interlocuteur privilégié pour vous diriger vers un essai qui pourrait vous intéresser et pour lequel vous avez le profil requis.

Il est possible, même si c’est encore rare en France, que vous puissiez voir des publicités pour des essais dans des journaux, à la télévision ou sur internet.

Les autorités règlementaires des différents pays (par exemple la FDA aux États-Unis ou l’ANSM en France) ou encore les Comités d’ethique (CPP) surveillent les informations sur les essais cliniques destinées au public, y compris dans la publicité. 

Dans une publicité pour un essai clinique, attendez-vous à trouver les informations de base : le titre et le but de l'essai, les principaux critères d'inclusion et d'exclusion, les lieux où l’étude est conduite (appelés aussi sites de recherche) et comment contacter les sites de recherche pour obtenir plus d'informations.

Les autorités règlementaires ne permettent à aucune publicité d'insinuer qu'un produit expérimental est sûr et efficace pour la maladie étudiée. De même, aucune publicité ne peut promettre ou insinuer la garantie de l'efficacité du produit ou un soulagement total des symptômes.

Si vous le souhaitez, vous pouvez vous entretenir avec votre médecin traitant sur votre participation éventuelle à un essai clinique. Il saura vous conseiller et vous fera savoir s'il existe une contre-indication à ce que vous participiez à un essai.

Vous pouvez aussi mener vos propres recherches et trouver des essais  concernant votre maladie dans votre région. Demandez à votre famille et à vos amis de vous aider dans vos recherches et dans votre prise de décision.

Des patients atteints de la même maladie peuvent présenter d'importantes différences ; des différences qui exigent des traitements différents. De plus, les patients peuvent avoir d'autres maladies qui rendent leur traitement plus complexe.

Dans le cadre d'un essai clinique, les chercheurs doivent pouvoir prendre en compte chaque élément qui pourrait affecter les résultats. C'est pourquoi être atteint de la maladie ne suffit pas forcément pour être inclus dans un essai clinique.

Les critères d'inclusion et d'exclusion des patients sont détaillés dans le protocole de l'étude et sont généralement répertoriés dans les bases de données des essais et sommairement dans les publicités. Ces critères ont été mis en place pour limiter les risques liés à la participation des patients et s'assurer que les chercheurs pourront collecter les informations dont ils ont besoin pour l'essai. Les objectifs de l'essai déterminent le profil des patients requis : en bonne santé ou atteints de maladies ou de problèmes médicaux spécifiques.

Les autres critères d'inclusion et d'exclusion peuvent être :
 

  • L’âge
  • Le sexe
  • Le stade ou la sévérité d'une maladie
  • Les traitements précédents pris ou non par le patient
  • Les médicaments que prend actuellement le patient
  • D'autres maladies que le patient pourrait avoir en plus de celle étudiée
Lorsque vous vous rendrez dans un des lieux où l’étude est conduite, un des membres de l’équipe médicale, un investigateur, vous expliquera l’étude et vous présentera les critères necessaires pour être inclus ainsi que ceux qui doivent être exclus. Il répondra à toutes les questions que vous pourriez vous poser et ces réponses vous aideront à faire votre choix. A l’issue de cet échange, vous serez invité à lire une notice d’information et à compléter un formulaire de consentement. Ce consentement donné par écrit marquera votre entrée dans l’étude. Cette étape ne garantit pas que vous recevrez un des produits de l’étude. En effet, des examens prévus par le protocole pourraient être demandés. Si tous les résultats obtenus durant cette phase de sélection confirment votre éligibilité, vous pourrez être inclus et la phase de traitement pourra commencer.

Que se passe-t-il une fois l'essai clinique terminé ?

Une fois l'essai terminé, la communication entre vous et l'équipe de recherche ne s'arrête pas. Une fois que le traitement et l'essai sont terminés, les patients ont la possibilité de demander au personnel responsable de l'essai quel traitement leur a été administré. Le personnel responsable de l'essai leur transmet cette information dès que celle-ci est disponible et qu'il est autorisé à le faire. Les résultats de l’essai seront également communiqués dès qu’ils seront accessibles.

Si vous demandez à voir vos données relatives à l'essai, les chercheurs devront peut-être attendre que les résultats de l'essai soient rendus publics avant de vous communiquer ces informations.

Une fois l'essai clinique terminé, les chercheurs analysent soigneusement les données obtenues. Si les conclusions sont dans l'ensemble positives et s'il faut poursuivre l'analyse ou répondre à d'autres questions, ils peuvent décider de passer à une autre phase de tests. Ils peuvent aussi décider d'arrêter les tests si la sécurité et l'efficacité du produit étudié ne sont pas suffisantes.

À la fin d'un essai de phase 3, les chercheurs examinent les données pour décider si les résultats de l'essai méritent la soumission d’un dossier aux autorités de santé en vue d’obtenir une Autorisation de Mise sur le Marché du médicament.

La plupart des essais cliniques se déroulent selon la durée prévue. Cependant, il arrive parfois que les autorités règlementaires ou le promoteur mettent fin à l'essai avant la date prévue. Le produit peut provoquer des effets secondaires imprévus ou plus graves que prévu ; ses risques l'emportent sur ses bénéfices. Une autre raison peut être le manque de patients recrutés dans le délai imparti.

Dans certains cas, on met fin à un essai parce que les résultats sont plus positifs que prévu. Par exemple si, dès le début, le nouveau produit fait la démonstration évidente de son efficacité, il se peut que l'essai soit interrompu afin que le nouveau produit puisse être distribué largement dès que possible.

image shows a doctor discussing information with a patient at an office appointment.

Déroulement d'un essai clinique

Voir le déroulement d’un essai clinique, étape par étape.

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Qu'attendre d'un essai clinique

Toutes les informations et réponses dont vous avez besoin avant, pendant et après un essai clinique.